LOS ÁNGELES – Cuando Luka Doncic capturó un rebote defensivo en los últimos segundos de la victoria de los Dallas Mavericks en el primer partido contra los LA Clippers, el propietario del equipo de los Mavs, Mark Cuban, dio un puñetazo al aire en señal de celebración mientras los decepcionados aficionados de los Clippers abandonaban el Staples Center.

Los Clippers no se imaginaban así su regreso a los playoffs. Después de sufrir una épica caída en la pasada postemporada, los Clippers volvieron a tener problemas en el momento decisivo de un partido de playoffs. Esta vez, los Clippers fueron superados 13-3 por Dallas en los últimos tres minutos y perdieron el primer partido por 113-103 y la ventaja de jugar en casa en esta serie de primera ronda al mejor de siete.

Después de que Paul George empatara el marcador a 100 a falta de 3 minutos y 12 segundos para el final de la contienda, los Clippers fallaron ocho de sus últimos nueve tiros y tres de cuatro tiros libres. Los Clippers llevan cuatro derrotas consecutivas en los playoffs, que se remontan a la pasada postemporada en la burbuja de la NBA, donde desperdiciaron una ventaja de 3-1 y perdieron ante los Denver Nuggets en la segunda ronda.

“Se basa en nosotros, en lo que queremos hacer”, dijo el All-Star de los Clippers, Kawhi Leonard. “Todo el mundo estaba bastante animado. Nadie estaba realmente abajo en el juego. Obviamente, nadie quiere perder”.

“Pero nuestro ánimo sigue siendo alto y creemos en nosotros mismos”, añadió. “Nada bueno es fácil”.

Esta franquicia lo sabe muy bien. Los Clippers siguen buscando su primer viaje a las finales de la Conferencia Oeste, después de quedarse a una victoria de ese hito la pasada postemporada. El año pasado no cumplieron con las expectativas de ser campeones, por lo que los Clippers llegaron a esta temporada motivados para demostrar que los escépticos estaban equivocados, quitarse el mal sabor de boca del fracaso del año pasado y ganar esta postemporada.

Pero los Clippers, el mejor equipo de tiro de 3 puntos de esta temporada regular, fallaron 14 de 18 tiros de 3 puntos en la primera mitad. En el otro extremo, no pudieron frenar a Doncic, que anotó 21 puntos en la primera mitad antes de terminar con 31 puntos, 11 asistencias y 10 rebotes.

Doncic no fue el único problema para la defensa de los Clippers. Tim Hardaway Jr. anotó 21, Dorian Finney-Smith registró 18 y Jalen Brunson tuvo 15 puntos, incluyendo siete desde la línea de tiro libre.

A pesar de que los Clippers estaban por fin a pleno rendimiento después de que las lesiones interrumpieran su continuidad y su química en los últimos dos meses, parecían un equipo que aún intentaba encontrar su ritmo.

“Tuvimos muchos fallos, muchos errores defensivos que no ejecutamos bien”, dijo el entrenador de los Clippers, Ty Lue, que asumió el cargo de entrenador jefe después de que el equipo se separara de Doc Rivers tras la pasada postemporada. “Sólo tenemos que limpiar esas cosas y estaremos bien. Tenemos que estar todos en la misma página defensiva con lo que estamos haciendo y cuando estamos cambiando coberturas, también.”

“Estaremos bien”, añadió Lue. “Un partido. Ellos ganaron. Me quito el sombrero ante esos chicos. Entraron y jugaron bien”.

George, que estaba decidido a recuperarse esta temporada después de pasar apuros en los playoffs el año pasado, empezó lento pero se animó al final del primer partido. Falló seis de sus primeros siete tiros y tenía siete puntos al descanso antes de terminar con 23 puntos, seis rebotes y cinco asistencias.

George anotó 10 puntos e hizo 4 de 7 tiros en el último cuarto. El escolta All-Star empató el marcador a 100 con un salto de 19 pies. Después de que Finney-Smith hiciera un triple para dar a Dallas la ventaja, Marcus Morris Sr. falló dos tiros libres, George falló un triple rápido y Leonard falló un intento de tiro de 6 metros. Los Mavericks se pusieron con una ventaja de siete puntos a falta de 1:24, y los Clippers no pudieron alcanzarlos.

Leonard, que comenzó el partido con fuerza y realizó un enorme mate sobre Maxi Kleber, falló tres de sus últimos cuatro tiros en el cuarto. Terminó con 26 puntos, 10 rebotes, cinco asistencias y cuatro robos.

Leonard dijo después del colapso de la postemporada del año pasado que los Clippers necesitaban mejorar su coeficiente intelectual de baloncesto y su capacidad de adaptación y ajuste. Al entrar en esta postemporada, dijo que la clave del éxito de los Clippers sería todo lo que hay entre las orejas.

Pero en su primer partido de esta postemporada, los Clippers tuvieron fallos defensivos, tiros fallados e incluso oportunidades desperdiciadas en la línea de tiros libres, donde fueron mejores que cualquier otro equipo esta campaña.

George dio crédito a los Mavericks y reiteró que los Clippers no sienten más presión que otros equipos en los playoffs, a pesar de enfrentarse de nuevo a las expectativas de ser campeones mientras intentan demostrar que el fracaso del año pasado no es lo que son.

“Quiero decir, ya sabes que esperamos jugar mejor, estar más centrados en el segundo partido”, dijo George. “No lo vemos como que sólo por tener a quien tenemos esperamos ganar. Tenemos la misma presión que todos los equipos que están en esto”.

“Queremos ser el último equipo en pie, independientemente de los partidos que nos cueste o de lo duro que sea el camino”, añadió George. “Así que tenemos que ser mejores para el segundo partido, y planeo que este equipo se recupere”.

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