Esnifar caca no entra precisamente en la lista de nadie como forma de salvar vidas.

Pero si eres un hurón, un rápido olfateo de las heces podría darte un trabajo como detector instantáneo de enfermedades.

Un equipo de científicos de Estados Unidos ha entrenado a hurones para que utilicen su agudo sentido del olfato para detectar el virus de la gripe aviar en muestras de caca de pato.

Los hurones tuvieron una precisión del 90% en la detección del virus, incluso cuando se les presentó caca de patos infectados con otros virus.

“Una de las cosas que es genial es la respuesta instantánea”, dijo Glen Golden, coautor del estudio publicado hoy en PLOS One.

Detección de enfermedades, un olfato a la vez

El olfato de algunos animales es tan agudo que pueden oler las enfermedades mucho antes de que las pruebas de laboratorio las detecten.

Los perros, los roedores y los mustélidos -la familia que incluye a las comadrejas, las nutrias y los hurones- tienen tres o más veces más células nerviosas detectoras de olores en sus cerebros que los humanos y otros primates.

Un estudio reciente realizado en el Reino Unido reveló que los perros rastreadores de los aeropuertos pueden ser entrenados para detectar el “olor a corona” en las personas infectadas por el coronavirus con una sensibilidad del 94,3%, lo que los hace útiles para examinar rápidamente a cientos de personas.

Estos perros eran capaces incluso de oler el virus cuando las personas sólo tenían una enfermedad leve o asintomática.

También se ha demostrado que los perros detectan distintos tipos de cáncer en muestras de tejido, como el melanoma, el de próstata y el de mama.

Las ratas gigantes africanas (Cricetomys gambianus) también han sido entrenadas con éxito para detectar la tuberculosis en muestras de saliva y mucosidad de personas que viven en África.

Un asesino silencioso de aves

La gripe aviar puede tener un impacto devastador en las poblaciones de aves, y en Victoria se produjo el peor brote en octubre del año pasado.

Se sacrificaron más de 460.000 pollos en seis granjas del estado para ayudar a contener el brote.

Estas pérdidas pueden tener un gran efecto dominó, ya que el brote de gripe aviar de 2015 en Estados Unidos costó a los minoristas y a las industrias de servicios alimentarios 3.300 millones de dólares.

Detener la propagación de la gripe aviar puede ser complicado, ya que las pruebas de laboratorio sólo pueden detectar la enfermedad al menos dos días después de la infección, dijo el Dr. Golden, de la Universidad Estatal de Colorado, que estudia cómo los animales detectan las enfermedades a través del olor.

Pero los perros pueden obtener una respuesta de inmediato.

“Los perros son muy fiables a la hora de detectar la gripe aviar en muestras fecales de animales infectados en el primer día”, dijo el Dr. Golden.

“No es invasivo, y no hay que matar o sedar a un animal para obtener una respuesta”.

La gripe aviar, un problema de salud pública

Aunque los perros son detectores fiables de enfermedades, su adiestramiento requiere mucho tiempo y dinero.

Pero como los hurones tienen un comportamiento similar al de los perros y también un agudo sentido del olfato, el Dr. Golden y su equipo querían ver si podían ser una alternativa.

Para averiguarlo, los investigadores entrenaron a seis hurones domésticos para que distinguieran entre las muestras de caca de patos infectados con el virus de la gripe aviar y las recogidas de aves sanas.

Los hurones fueron entrenados para arañar la caja que contenía la muestra de “gripe aviar”.

Colocaron las muestras de caca de pato en cinco cajas, una de las cuales contenía caca de un ave infectada.

Durante cuatro días de pruebas, los seis hurones identificaron correctamente la caja con la muestra infectada colocando su pata en la caja.

A continuación, los investigadores incluyeron una muestra de caca sana que se había recogido en un día diferente al de las otras muestras.

Pero los hurones no se inmutaron y siguieron identificando correctamente la caca infectada, lo que indica que el tiempo transcurrido desde la recogida de las muestras no afectó a su elección.

Incluso cuando los investigadores incluyeron dos muestras de caca infectada, recogidas en días diferentes, los hurones seguían colocando sus patas en la caja correcta.

E incluso podían hacer el trabajo cuando las muestras infectadas se habían recogido de patos de diferentes lugares, y que habían comido dietas diferentes.

La última prueba consistía en comprobar si los hurones podían olfatear la caca de la “gripe aviar” de los patos también infectados con los virus de las aves que causan la enfermedad de Newcastle y la laringotraqueitis infecciosa.

La mezcla de olores de las distintas muestras no despistó a los hurones.

“Los seis fueron a la siguiente caja, luego giraron y golpearon con la pata la caja que contenía la muestra [correcta]”, dijo el Dr. Golden.

¿Aparecerán los hurones en la consulta del médico?

Aunque el Dr. Golden dijo que los hurones podrían ser entrenados para olfatear otras enfermedades, probablemente no aparecerán en la clínica a corto plazo.

“No se podría utilizar un hurón en, por ejemplo, una sala de examen con un médico, porque son demasiado distraídos”, dijo.

Esto se debe a que necesitan que se les presenten muestras en un entorno controlado para que tengan un buen rendimiento.

Aun así, los resultados confirman que los perros no son los únicos animales que pueden ser entrenados para olfatear enfermedades, dijo Clare Browne, de la Universidad de Waikato (Nueva Zelanda), que estudia la detección de olores en los perros.

“Trabajar con perros tradicionales de detección de olores implica una gran inversión en términos de cuidados, tiempo y dinero”, dijo el Dr. Browne, que no participó en el estudio.

“Si los compuestos volátiles de una enfermedad pueden ser detectados por hurones u otros animales, se podrían fabricar detectores animales para ese fin con la formación y las pruebas adecuadas”.

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