El Columbus Crew inauguró la temporada 2021 de la Major League Soccer a mediados de abril con mucha fanfarria. Antiguas leyendas del Crew entregaron a los propietarios del equipo la Copa MLS 2020 mientras se desvelaba el nuevo escudo en el histórico Crew Stadium en medio de una gran ovación. El partido terminó sin la misma emoción en un empate 0-0 contra los ganadores del Supporters’ Shield de 2020 en el Philadelphia Union.

Después del partido, mientras el entrenador Caleb Porter comenzaba su rueda de prensa, el centrocampista Aidan Morris, de 19 años, se dirigió al campo del histórico Crew Stadium. Morris sufrió una rotura del ligamento cruzado anterior tres días antes cuando su rodilla aterrizó torpemente en una entrada.

Pasaron unos minutos mientras Morris estaba solo en el campo. Sólo él sabe los pensamientos que le rondaban por la cabeza. Podría haber sido un tiempo a solas para reflexionar sobre su actuación en la victoria por 3-0 en la final de la Copa MLS contra los Seattle Sounders. Podría ser para pensar en el camino de la recuperación que está a punto de recorrer.

Morris tiene gente a su alrededor que ha pasado por el mismo camino. El fullback del Crew Milton Valenzuela se perdió toda la temporada 2019 tras una lesión del LCA en la pretemporada. El recién fichado Kevin Molino se ha roto el LCA dos veces. Hay un tercer nombre, que llegó a Columbus en 2020, que tiene más experiencia de la que quieren con las lesiones del LCA. El exdefensor de la Liga Nacional de Fútbol Femenino, y actual analista de Crew TV, Jordan Angeli.

Su carrera futbolística incluyó tres roturas del LCA, dos en la universidad y una como profesional. No sólo vivió los años de estrés mental y físico, las cirugías y la rehabilitación, sino que desde entonces ha convertido en un objetivo de su vida ayudar a las personas que pasan por esa intensa experiencia.

Durante el partido de la Liga de Campeones en el que Morris sufrió la lesión, Angeli se dio cuenta de un momento incómodo y extraño. Mientras retrocedía, el árbitro se interpuso en su camino. Para evitar al árbitro, Aidan ajustó su zancada. Esto creó una situación incómoda para el joven centrocampista. Entonces, cuando se acercó para hacer una entrada, fue un momento familiar y doloroso para Angeli.

“Para mí es difícil de ver”, dijo Angeli. “Realmente no vi la repetición muy de cerca porque sigue siendo una lesión difícil para mí para informar honestamente porque puedo sentir que está sucediendo”.

Las lesiones no son fáciles de ver. Nadie quiere que un jugador de cualquier equipo se lesione. Para Angeli, las lesiones del LCA son diferentes.

“Una vez que has pasado por una entiendes realmente el proceso de lo que se necesita para pasar por ella”, dijo Angeli. “A diferencia de otras lesiones, en sólo la fortaleza mental que hay que tener para superar su duración”.

Angeli subrayó que cada lesión del LCA es diferente. Angeli, Morris y cualquier otra persona con esta lesión pasan por diferentes pruebas. No hay una experiencia de LCA que sirva de ejemplo. Angeli se rompió el LCA de tres maneras diferentes: dos veces empujando la pierna izquierda para ir a la derecha y aterrizando con la pierna demasiado recta en un salto y una vez con un desgarro inducido por el contacto cuando un oponente la abordó, lo que le valió una tarjeta amarilla.

Cirugía y recuperación física

Hay una ruta diferente para cada rotura del LCA. Algunos atletas vuelven en un año y otros tardan más. Es un proceso tedioso de lucha contra la inflamación, de mejoras graduales y de trabajo mental para superar los contratiempos.

El camino de la recuperación comienza antes de la operación. En los días previos, hay que trabajar para reducir la hinchazón y fortalecer la rodilla. Este proceso es importante para reducir la atrofia muscular, o el desgaste de los músculos. Luego viene la operación, sobre la que Angeli hace una advertencia.

“No recomendaría buscar en Google la cirugía del LCA si te da algo de asco”, dijo. “Te mueven la pierna de un lado a otro, te taladran”.

Es en esta parte del proceso donde el cirujano injerta parte de un tendón de la corva, del cuádriceps o incluso de un cadáver. Las primeras 12 semanas después de la operación son las más importantes. Es cuando la hinchazón debe reducirse y la fuerza debe reconstruirse.

El primer listón que hay que alcanzar es el de desarrollar la fuerza suficiente para caminar. Con el tiempo, los jugadores pasan a trotar, cortar y hacer movimientos de fútbol en el entrenamiento. Un aspecto que no salta a la vista, sobre la rehabilitación, es la pérdida de endorfinas.

Las endorfinas son una sustancia química que el cuerpo libera durante la actividad física. Los atletas profesionales las liberan a raudales, pero una vez que se produce una lesión, como la rotura del LCA, tienen que producirse por otras vías. Es entonces cuando utilizan otros ejercicios como la bicicleta de mano o el entrenamiento en piscina. No sólo se construye la fuerza en otra parte, sino que se llena ese vacío.

Recuperación mental y emocional

Para los atletas profesionales, el esfuerzo físico no es difícil. Saben lo que su cuerpo puede hacer y cómo controlarlo, lo cual es parte de la dificultad de la rehabilitación. Con las roturas del LCA, los atletas no tienen el mismo control. El cuerpo hará lo que el cuerpo haga. Un obstáculo mayor para algunos es la lucha contra el aspecto mental de la recuperación.

“Hay subidas y bajadas y subidas y bajadas”, dijo Angeli. “Hay subidas en las que te sientes como: ‘Voy a dar el siguiente paso, lo estoy consiguiendo’. Luego se te hincha la rodilla y te sientes derrotado. Es una montaña rusa de altibajos emocionales en esta etapa de progresión para poder apreciarla, pero sin saber que a veces nada de lo que hagas puede afectarla.”

Afrontar la recuperación mental va más allá de soportar los contratiempos físicos. Una lesión hace que un futbolista, como Morris y Angeli, pase de formar parte de un vestuario y una dinámica de equipo a estar aislado. Ya no forman parte de la dinámica diaria del equipo. En su lugar, a menudo se recuperan solos.

Fuera de los amigos o la familia que forman parte de la vida cotidiana de un jugador, éste ya no tiene las mismas interacciones con los compañeros de equipo y los entrenadores. Se rompe la rutina de los entrenamientos, la preparación de los partidos y el juego competitivo. Cuando los jugadores que se recuperan de una rotura del LCA regresan al equipo, no lo hacen como antes. El regreso trae consigo otra onda en la lucha mental.

“Es tan largo que hay momentos en la rehabilitación que parece que estás lesionado. La gente te pregunta: ‘¿Estás bien? ¿Cómo te va? ¿Cómo te va?”, dijo Angeli. “Luego hay momentos en los que pareces totalmente normal, pero quizás estás pasando por un obstáculo mental muy duro y como pareces normal, la gente no pregunta”.

La tercera rotura del LCA de Angeli se produjo el 9 de abril de 2011. No fue hasta la temporada 2014 cuando volvió a los terrenos de juego. Sintió las emociones de estar al lado de un equipo y también de tomar la difícil decisión de alejarse. Tomar decisiones difíciles también es clave en la recuperación.

“Hubo momentos en los que estuve en todos los entrenamientos y luego hubo un año en el que dije ‘tengo que irme. No puedo estar cerca. Me duele tanto'”, dijo Angeli. “La parte mental de saber y confiar en lo que tu cuerpo y tu mente te dicen y tomarlo en serio, porque la curación no es sólo una curación física. Es una curación mental, emocional, es todo eso”.

Mejorar la salud emocional y mental de un atleta es tan importante como la física. Los atletas que pasan por pruebas de LCA forman un vínculo con los demás. Angeli aprendió esta lección muy pronto, poco después de su primer desgarro. Un comentario de un compañero de equipo cambió la trayectoria de la vida de Angeli.

Bienvenido al club

“Recuerdo que el día que me rompí el LCA, estaba tumbado en el sofá después y muy angustiado, sabiendo en mis entrañas que creo que me había roto el LCA porque nunca habías sentido algo así en tu cuerpo”, dijo Angeli. Mi compañera de equipo, que se había roto los dos ligamentos cruzados, se acercó y me dijo: “Bueno, niña, bienvenida al club”. Me enfadé mucho en ese momento y después de pasar por mis lesiones me di cuenta de que eso es muy cierto”.

En 2015, entonces miembro del Western New York Flash de la NWSL, Angeli sabía que jugar al fútbol profesional no estaba en sus perspectivas a largo plazo. Empezó a planificar su vida después de la competición, y parte de ese plan fue lo que sintió como una llamada para ayudar a otros que han sentido este dolor. Y llegó en forma de ACL CLUB.

La misión del ACL CLUB es “apoyar, empoderar e inspirar” a los atletas a través de las “pruebas y triunfos del viaje del LCA”. El ACL CLUB proporciona una comunidad positiva para que las personas se conecten en su recuperación. Tienen recursos disponibles para personas como Morris y los individuos que apoyan a los lesionados. El grupo de Angeli ofrece listas de cirujanos, terapeutas y psicólogos deportivos, podcasts útiles e historias en las redes sociales sobre la recuperación.

Su organización está creciendo, con más de 21.000 seguidores en Instagram. Cada día, ACL CLUB es etiquetado en historias y publicaciones de atletas aficionados y profesionales que comparten una visión de sus caminos de recuperación.

Una de las asociaciones es una campaña de narración de historias llamada Scarred Together. Jugadoras de la NWSL como Alyssa Mautz, de las Chicago Red Stars, y Ally Watt, del OL Reign, publican vídeos desde su casa, durante la fisioterapia y cuando regresan a sus clubes después de haberse roto el ligamento cruzado anterior. Todo ello con el fin de fortalecer la mente y las emociones.

“Sé lo que tienes por delante y puedes hacerlo, va a haber momentos en los que te sientas decaído y fuera de combate y eso está bien”, puso Angeli como ejemplo de las conversaciones que ha mantenido con los deportistas afectados. “Está bien sentirse así, pero no está bien quedarse así”.

Son conversaciones como éstas, de personas como Angeli que han vivido las dificultades de la recuperación del LCA, las que crean atletas agradecidos, y familias de atletas. Pero no se trata del reconocimiento para el ex profesional. Se trata de las innumerables conexiones positivas que se crean.

Volver al campo

A través de todos los contratiempos y cicatrices, hay un momento culminante de la recuperación para cualquier atleta con una rotura del LCA: el regreso. Llega después de todo el nerviosismo de la primera carrera, la angustia de la vuelta de la hinchazón y después de ver a un equipo competir sin ti. Angeli lo ha vivido y también lo ha visto en su etapa en el Crew.

“Recuerdo que cuando vi a Milton (Valenzuela) jugar su primer partido de vuelta de su LCA, estuvo sonriendo todo el tiempo. Hablé con él en el entrenamiento posterior y me dijo: ‘Sí, fue lo mejor'”, dijo Angeli. “Porque sabes todo lo que has puesto y no piensas en ello. Sólo piensas en lo feliz que estás de volver al campo. Una vez que sales al campo, es realmente esta verdadera alegría de ‘Acabo de superar algo y aquí estoy consiguiendo hacer lo que me gusta hacer de nuevo’, y simplemente estás sonriendo de oreja a oreja”.

Antes de que llegue ese momento de alegría, Morris tiene un largo camino de recuperación. Un viaje que se ha hecho más fácil gracias al apoyo de los compañeros de equipo, de los que rodean al equipo como Angeli y de los seguidores del Crew. La avalancha de apoyo de Columbus es algo que él ya ha reconocido.

Gracias a este apoyo, a los médicos del equipo y a una comunidad de personas que han sentido el mismo dolor que él, los Black & Gold le ayudarán a volver al campo en 2022. En ese momento, aunque el equipo no celebre otra adición a la vitrina de trofeos de Columbus, el nombre de Morris disponible para la selección será un motivo de celebración.

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