Phil Mickelson y Callaway tenían una visión en mente para el Masters de 2021, y consistía en que el cinco veces ganador de majors se abriera camino con un driver de 48 pulgadas para ganar ventaja desde el tee. Si la historia te suena familiar, es porque Mickelson utilizó un driver Callaway Mavrik Sub Zero de 47,5 pulgadas cinco meses antes en Augusta, en un movimiento que fue espoleado por la carrera de Bryson DeChambeau para emplear un palo similar en el evento.

Mickelson le ganó la partida a DeChambeau esa semana, pero el driver nunca pareció darle ventaja.

“Al cambiar al driver de 48 pulgadas, Phil se hizo progresivamente más largo”, dijo Jacob Davidson, director del PGA Tour de Callaway. “Pero desde el punto de vista del diseño, ha sido una especie de objetivo móvil en el que originalmente no teníamos algo que se hiciera hace un año y medio cuando estábamos diseñando estos modelos para que tuvieran un loft tan bajo y que realmente rindieran a los niveles óptimos para una varilla de driver de 48 pulgadas”.

Aunque Callaway no tenía un driver diseñado para cumplir con las especificaciones solicitadas por Mickelson, estaban trabajando furiosamente entre bastidores para encontrar una solución.

Callaway se ha convertido en un experto en crear prototipos sobre la marcha para Mickelson en su sede de Carlsbad, California. Lo primero que me viene a la mente es el Phrankenwood, un driver personalizado que se diseñó específicamente para el Masters de 2013 en un plazo de tiempo muy ajustado.

Con Augusta como objetivo, Callaway siguió trabajando estrechamente con Mickelson en el driver a principios de enero, pero algo seguía sin funcionar. Callaway necesitaba retocar la cabeza Epic Speed de 6 grados (5,5 grados de loft real) para que se ajustara a la varilla más larga, lo que requería que la cabeza se hiciera más ligera que la mayoría de las cabezas de la compañía.

“El peso de la cabeza del nuevo driver de Phil es de 188 gramos”, dijo Davidson. “Si tenemos en cuenta que la mayoría de los chicos juegan con una cabeza de entre 196 y 200 gramos, es un cambio significativo que no te deja mucho espacio para mover el peso cuando estás eliminando masa y también tratando de marcar el lanzamiento y el spin”.

Callaway también tuvo que encontrar una manera de conseguir que la cara pareciera más cuadrada en la posición de salida, un objetivo que no fue posible con la cabeza Mavrik Sub Zero, ya que Mickelson intentó bajar el loft, lo que a su vez abrió la cara. Después de pasar por numerosas iteraciones de la cabeza única, los diseñadores fueron capaces de dar a Mickelson la cara cuadrada que necesitaba a 6 grados.

“Cuando se trata de unos parámetros muy específicos, es necesario crear una pieza única”, dijo Davidson. “Este es un nuevo territorio para nosotros, conseguir el peso de la cabeza y el eje correcto para asegurarse de que Phil está marcado. Una vez que vio una dispersión mucho más ajustada muy rápidamente, con las condiciones de lanzamiento adecuadas, quedó convencido.

“En comparación con Mavrik, este Epic Speed que construimos para él tiene una configuración mucho más neutral en el loft inferior. Antes, cuando intentaba ir más lejos, estábamos tomando un driver que fue diseñado originalmente para ser de 45 a 45,5 pulgadas y ajustándolo para que funcionara. Ahora somos capaces de empujar el CG más adelante y más bajo y con eso, el driver es un poco más rápido y más tolerante”.

Según Davidson, Mickelson quería ganar velocidad y distancia de la bola y, al mismo tiempo, mantenerse dentro de su “zona operativa” de velocidad de giro en los draws y fades. Eso significaba llegar a las 1.900 RPM en los draws y a las 2.400 RPM en los cortes, algo que finalmente pudo conseguir con la nueva cabeza. La última pieza del rompecabezas del driver que le ayudó a conseguirlo fue una varilla personalizada de 47,9375 pulgadas – sólo 1/16 de pulgada por debajo del límite legal – Fujikura Ventus Black 6TX que fue hecha específicamente para la cabeza del driver de Mickelson.

“El eje no tiene punta, que es la única manera de hacer la construcción”, dijo Davidson. “No pudimos conseguir que una Ventus Black estándar funcionara correctamente hasta que Fujikura sacó esta varilla. No podíamos ponerla en un blank de 48 pulgadas. La flecha TX sin inclinar es el equivalente a inclinar una flecha Ventus Black X estándar 2 pulgadas”.

Mickelson se adaptó a la nueva varilla casi inmediatamente y la puso en juego la semana anterior al Masters en el Valero Texas Open, pero la cabeza todavía no estaba donde Mickelson y Callaway querían. Así que jugó el Masters con la varilla más larga en la cabeza Mavrik.

“No acabamos de acertar”, dijo Davidson. “Pero estuvimos cerca”.

Lo suficientemente cerca, de hecho, como para que Mickelson cambiara su enfoque hacia el PGA Championship. La semana del Wells Fargo Championship, el prototipo de cabeza Epic Speed y la varilla Fujikura más larga estaban a su disposición como reserva. Poco después, tomó la decisión de poner el driver en juego en Kiawah.

“La dispersión más ajustada que vio con las condiciones óptimas de lanzamiento es la razón por la que estaba tan ansioso por ponerlo en juego esta semana en la que pegar a las calles iba a ser una prioridad”, dijo Davidson. “Esta fue una situación fluida, sin duda, pero nos las arreglamos para llegar allí y entregar un driver que Phil se sintió seguro de usar”.

La prueba está en los resultados: Mickelson lidera el Campeonato de la PGA en su ecuador. Si consigue mantenerse en la pugna por su sexto major, es de esperar que se hable mucho del driver por parte del máximo exponente del golf.

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