El alero de los Celtics Jayson Tatum admitió que, sí, esta temporada ha sido uno de los años más duros de su carrera. Ha destacado a nivel individual, siendo nombrado a su segundo equipo del All-Star y promediando un máximo de 26,4 puntos por partido en su carrera; más matices de la mejora constante del jugador de 23 años.

Pero los obstáculos han sido de otro nivel. Tatum contrajo COVID-19 en enero, cuyas secuelas aún perduran en la actualidad. La situación empeoró al volver de la pausa de tres semanas, ya que Tatum no parecía el mismo jugador, y con razón. El equipo también ha tenido problemas, cojeando hacia la línea de meta con un récord de 36-36 y el número 7 en el Este. Por supuesto, las lesiones y la pandemia frenaron a los C’s tanto como a cualquier equipo de la liga, pero las excusas se quedan cortas ante las expectativas de la pretemporada.

Parte de esa culpa ha recaído en Tatum, uno de los líderes y mejores jugadores de los Celtics. Se le ha cuestionado mucho esta temporada, si no es lo suficientemente vocal o si no muestra el espíritu ardiente que debería tener un líder típico. Pero Tatum se apresura a señalar: todo el mundo es diferente; también lo son sus estilos de liderazgo.

“Estoy seguro de que la gente que ve los partidos y da su opinión sobre lo que ocurre quiere que seas de una determinada manera y piensa que si gritas y chillas y cosas así, eso te convierte necesariamente en un líder”, dijo Tatum después del entrenamiento del martes. “Funciona para algunos chicos. Seguro que podemos nombrar a muchos otros chicos que son especiales y que han liderado a su equipo y, no sé, de una manera más tranquila sólo por su comportamiento.”

Tatum no ha sido el líder vocal, esas responsabilidades han recaído en tipos como Marcus Smart. Pero como veterano establecido en su cuarto año en la liga, más de esas responsabilidades intangibles han recaído sobre los hombros de Tatum – especialmente a medida que su superestrellato ha subido.

Su estilo de liderazgo es diferente, quizá más reservado para el ojo privado que para el escrutinio público. Tatum dijo que eso puede manifestarse en las cosas más pequeñas: apartar a los chicos, cómo te comportas, cómo te presentas al trabajo cada día.

“Estoy seguro de que la gente piensa eso, ya que no soy demasiado emocional ni hago cosas así”, dijo Tatum. “Pueden cuestionar lo que quieran. El liderazgo se da en todos los tipos de formas. Yo sólo lo hago a mi manera”.

Todavía hay momentos de aprendizaje para Tatum, que está experimentando algunas de esas expectativas por primera vez esta temporada. Los C’s han estado cargados de veteranos en años pasados, especialmente cuando Tatum entró por primera vez en la liga como número 3 del Draft de la NBA de 2017.

Con cada año que pasa, a medida que el valor de Tatum aumenta, los Celtics construyen más de su lista alrededor de él y de su conjunto de habilidades específicas. Eso significa asumir el liderazgo, aunque Tatum lo está haciendo por sus propios medios.

“Simplemente hay más expectativas”, dijo Tatum sobre el liderazgo. “A medida que he ido creciendo, con más años de experiencia, y con más cosas que he logrado, supongo que se espera más de mí, dentro y fuera de la cancha, que asuma ese papel de líder. Ha crecido de temporada en temporada”.

La temporada de los Celtics, por supuesto, no ha terminado. Recibirán a los Wizards en el primer partido del torneo de repesca el martes a las 21:00 horas en el TD Garden. No es un partido de eliminación, ni son técnicamente los playoffs, pero los Celtics se adentran en el territorio de la postemporada.

Eso significa que lo que está en juego es mayor, y las expectativas aumentan. Los C’s han caído muy por debajo del final del año pasado, cuando estaban a sólo dos victorias de las Finales de la NBA, pero ahora es el momento de hacer un chequeo.

“Seguimos teniendo expectativas, pero independientemente de lo que la gente piense que debería pasar con este partido o después, seguimos creyendo en nosotros mismos”, dijo Tatum. “Sabemos que la temporada no ha terminado. Sabemos que no ha sido necesariamente ideal, pero seguimos teniendo la máxima confianza en todos y cada uno de los chicos de ese vestuario y en lo que somos capaces de hacer como unidad.”

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